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Los Genes

La palabra "gen" fue empleada por primera vez en el año 1910, para designar a una unidad abstracta hereditaria que controla un carácter hereditario específico en una especie determinada. La existencia de los genes fue deducida a partir del estudio de las características hereditarias, como por ejemplo, el color de las flores de "padres" conocidos durante varias generaciones. Los estudios más famosos han sido los de Mendel, un monje austriaco, que realizó sobre algunas características de la planta del guisante. Descubrió que el factor determinante del color de las flores se expresaba en diferentes versiones. En un caso, daba flores blancas y en otro rojas. Lo mismo aplicado a la superficie de las semillas: algunas eran rugosas y otras lisas. Las diferentes versiones de un gen son llamadas alelos. Cada organismo posee dos alelos para cada carácter, uno del padre y otro de la madre. En cada generación, se reparten cuando se crean los gametos durante la división por meiosis: cada célula reproductiva haploide tiene solamente un alelo del par original. Durante la fecundación, se genera una nueva combinación. Los dos alelos de un par pueden ser idénticos y en este caso recibe el nombre de homocigoto (del griego "homos", "mismo" y "zygon", "par"). Los alelos responsables del color de la flor del guisante serán fr para el rojo y fw para el blanco, un individuo podrá tener las siguientes combinaciones: frfr=homocigoto, fwfw=homocigoto o frfw=heterocigoto. Las células reproductivas tendrán siempre el alelo fr o el alelo fw.

Los alelos de los distintos caracteres hereditarios suelen transmitirse por los gametos independientemente uno del otro, porque los diferentes genes suelen estar ubicados en distintos cromosomas o bien estar alejados aún en el mismo cromosoma. La planta del guisante, por ejemplo, puede tener los alelos frfw del color de la flor y slss de la longitud del tallo. Los gametos podrán contener cualquiera de estas combinaciones: frsl, frss, fwsl, fwss. Durante la formación de los gametos, los alelos que determinan el color, fr o fw, se transmiten independientemente de los alelos de la longitud del tallo, sl o ss.

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